Os Jogos Olímpicos

Esporte derivado do Voleibol disputado nas quadras, o Vôlei de Praia surgiu na década de 20, na cidade americana de Santa Monica, na Califórnia. O esporte ganhou força por conta da crise econômica existente no país, já que a praia era uma boa distração – e de graça – para os americanos. Pouco a pouco, a disciplina chegou a nações europeias, como França e Bulgária.

No início, os jogos reuniam equipes de seis pessoas de cada lado, para juntar as famílias, mas a competição entre duplas surgia como o ideal para o esporte – tanto é que este foi o formato do primeiro torneio oficial de Vôlei de Praia, também realizado na Califórnia no ano de 1947.

Nos anos 50, apareceu o primeiro circuito da disciplina, em cinco praias californianas, e na década seguinte a popularidade era tanta que até o ex-presidente John Kennedy e a banda britânica The Beatles prestigiaram eventos. A partir de 1975, patrocinadores entraram em cena, e o esporte começou a crescer profissionalmente.

No Brasil, o Vôlei de Praia também se torna muito popular, tomando conta das areias do Rio de Janeiro e de cidades do Nordeste do país. Em 1986, as areias brasileiras sediaram o primeiro torneio-exibição internacional com chancela da Federação Internacional de Vôlei (FIVB, em inglês), que passou a prestar atenção à disciplina. E jogadores da quadra migravam para a areia.

O primeiro passo para o Vôlei de Praia entrar no programa olímpico foi a disputa de um torneio paralelo aos Jogos de Barcelona, em 1992, na cidade de Almería, também na Espanha, que reuniu mais de cem duplas. Uma comitiva do Comitê Olímpico Internacional (COI) também visitou uma etapa do Circuito Mundial de 1993, realizada no Rio de Janeiro, e se surpreendeu com a quantidade de público presente ao evento.

Com isso, o Vôlei de Praia passou a fazer parte do programa olímpico nos Jogos de 1996, em Atlanta, nos Estados Unidos, com disputas para homens e mulheres.
Os jogos da disciplina são duelos de melhor de três sets. As regras de pontuação são iguais às do Voleibol, assim como a dinâmica: marcar pontos ao fazer a bola encostar no chão da quadra adversária. Na praia, porém, os dois primeiros sets são de 21 pontos. Se necessário, o terceiro é de 15 pontos. A altura da rede é de 2,43m para os homens, e 2,24m para as mulheres.

Tanto no masculino como no feminino, as disputas começam com uma primeira fase, que distribui as 24 duplas em seis grupos de quatro, e todos se enfrentam. Dezesseis passam à etapa eliminatória – os dois melhores de cada chave, os dois melhores terceiros colocados e mais dois que saem de uma repescagem entre os demais terceiros colocados. Os vencedores da cada lado da chave duelam pelo ouro, e os perdedores das semifinais disputam o bronze.