Les Jeux Olympiques

Premier sport collectif à faire partie du programme olympique, le water polo fait ses débuts olympiques aux Jeux de Paris, en 1900, avec des matchs de démonstration. Cependant, les premiers registres du sport datent du XIXe siècle en Angleterre, en Écosse et aux États-Unis.

À ses débuts, le sport ressemble au polo équestre, avec des tonneaux flottants faisant office de chevaux. Par la suite, il évolue vers une sorte de « rugby dans l’eau », selon les Britanniques.

En 1880, de nouvelles règles transforment l´ancien format de la discipline - avec des joueurs qui traversaient la piscine avec le ballon en caoutchouc sous l’eau jusqu’au camp adverse -, en le faisant évoluer vers la version actuelle, où l’objectif consiste à mettre le ballon dans le but de l´adversaire.

En même temps, aux États-Unis, on assiste à la popularisation de l’ancienne forme de water-polo, avec des matchs très violents qui ressemblent au rugby. La résistance à ce format est telle qu´aux Jeux de 1904, à Saint-Louis, seules les équipes américaines participent. L´Allemagne, qui avait envisagé d’y participer, se retire en apprenant que la compétition se déroulera selon la modalité américaine.

Ce n’est qu’en 1911 que la situation est réglée, lorsque la Fédération Internationale de Natation (FINA), qui contrôle le water-polo, officialise les règles britanniques dans le monde entier. Des années plus tard, en 1920, la popularité du sport devient évidente aux Jeux Olympiques d´Anvers, qui comptent la participation de 12 équipes. Les femmes ne font leur entrée dans la compétition que lors des Jeux de 2000, à Sydney.

Le ballon utilisé est un exemple de l´évolution constante de la discipline. Au début, il était fait en caoutchouc vulcanisé importé de l´Inde. Il est ensuite remplacé par un ballon en cuir, qui s’engorgeait d’eau et devenait encore plus lourd pendant les matchs. Le modèle actuel, en caoutchouc, n´a été adopté officiellement qu´en 1956, aux Jeux de Melbourne.

Chaque équipe est composée de 13 joueurs, dont sept se trouvent dans l’eau. La piscine est dotée de dimensions spécifiques – 30 x 20m pour les hommes et 25 x 17m pour les femmes - avec une profondeur de deux mètres. Les cages de but sont placées à chaque extrémité et mesurent trois mètres de largeur et 90 cm de hauteur au-dessus de la surface de l´eau.