Los Juegos Olímpicos

Presente en la civilización desde la Edad de la Piedra, cuando los hombres nadaban por ríos y lagos para buscar alimento, la Natación solo se popularizó como deporte a inicios del siglo XIX, cuando tuvieron lugar diversas competiciones en Inglaterra. La primera técnica más popular fue el estilo braza.

El deporte está presente en los Juegos desde la primera edición de la era moderna, en Atenas, Grecia, en 1896 —a pesar de que era disputado en aguas abiertas—. Las piscinas se empezaron a utilizar solamente en 1908, cuando se oficializaron las reglas del deporte.

Los primeros estilos fueron el estilo libre y el estilo braza. El estilo espalda ingresó en el programa olímpico en San Luis, Estados Unidos, en 1904, y el estilo mariposa apenas en Melbourne, Australia, en 1956. Este último estilo surgió porque se desarrolló una técnica alzando los brazos sobre el agua para ganar velocidad en las pruebas de estilo braza.

Las mujeres empezaron a disputar las pruebas de Natación en 1912, cuando los Juegos se realizaron en Estocolmo, Suecia. Desde entonces, la disciplina ha sido una presencia constante en el programa olímpico.

En la edición de Atlanta, en 1996, el programa de 17 eventos se volvió casi idéntico para hombres y mujeres, con un pequeño detalle: la prueba de larga distancia femenina es de 800 m y la masculina de 1500 m. En los Juegos de Pekín, en 2008, estrenó el Maratón Acuático, única competición de natación en aguas abiertas.

La Natación es una disciplina de velocidad, resistencia y fuerza. Vence quien supera a los contrincantes en el tiempo más corto posible. Las pruebas se dividen por distancia (50 m, 100 m, 200 m, 400 m, 800 m y 1500 m) y estilo (libres, espalda, braza y mariposa). A las disputas individuales se suman los relevos, con equipos de cuatro nadadores. Los participantes utilizan gafas especiales, gorro y bañadores específicos que reducen la resistencia del agua.

La piscina tiene 50 m de longitud, 25 m de ancho y 3 m de profundidad. Se divide en diez carriles pero se utilizan solo ocho. Cada prueba tiene eliminatorias, y los nadadores —o equipos— con las ocho mejores marcas van a la final.